Het Elfenatelier

Het Elfenatelier is, zoals de naam doet vermoeden, een vertederende plaats. Elfenbeeldjes, schattige doosjes, kaartjes en andere hebbedingetjes maken de winkel tot een levend sprookjesboek. Maar daarnaast liggen in de winkel liefst 15.000 verschillende soorten kralen en parels in glazen potjes. DeThais-Belgische eigenares Un-Roen Manarata gaat overal ter wereld gekleurde glaskralen, natuurstenen, zoetwaterparels, zilveren, houten, bronzen en keramieken kralen zoeken op beurzen en in speciaalzaken. 'Je moet die altijd in heel grote aantallen aankopen, en dus moet ik steevast overgewicht betalen op de luchthaven', zegt ze. 'Maar het is altijd heel leuk om erop uit te trekkenen alle speciale soorten en maten te zoeken. Ook de klanten die de zaak  bezoeken, snuisteren graag. Het is koppenlopen als de kooplustige dames met een arendsoog pareltje na pareltje uitzoekenen in hun keramieken potje leggen dat ze aan de kassa meekrijgen.

Enkele kralen blinken opvallend. Het zijn kristallen parels van Swarovski. (Het Elfenatelier is de eerste "recommended store" in de Benelux, en de 13e vande wereld) waarmee de klanten maar al te graag zelf unieke juwelen in elkaar steken. Om hen dat te leren, organiseert Un-Roen regelmatig workshops. Niet enkel over klassieke sieraden, maar ook hedendaagse technieken als ringen maken van kneedbaar zilver, foto's afdrukken in klei, zijden juwelen knutselen, elfenbeeldjes en vilten broches maken behoren tot de mogelijkheden. Op verzoek worden ook Teambuilding, verjaardags- of vrijgezellen-workshops georganiseerd.

Maar het zijn dus de kristallen parels die Un-Roen Manarata de eretitel opleverde. De vertegenwoordigers van Swarovski vonden de kleinoden in haarwinkel perfect tot hun recht komen, apprecieerden de workshops en de webshop. Zo erg zelf dat ze zelf met drie mensen naar de open dagen kwamen om enkele demonstraties te geven en het 'Elfenatelier' uit te roepen tot 'recommended store'. Dat is een label dat aangeeft dat de winkel garant staat voor een uitstekende kwaliteit, advies, bediening en informatie aan nieuwe trends. De Leuvense winkel komt naast drie Japanse, twee Duitse, een Noorse, een Hongaarse en vijf Amerikaanse winkels in de erelijst. 'Er zijn maar dertien recommended stores in de wereld en het is niet evident om zo'n titel te verdienen. Ik ben er echt blij mee', zegt de juwelenmaakster.

Ze komt nochtans van ver. Un-Roen verhuisde op haar zestiende naar België en volgde een kunstopleiding in Antwerpen. Maar het duurde een hele tijd voor ze de stap durfde zetten om op eigen houtje met een artistieke zaak te starten. Ik werkte bij Ericsson, maar na een tijdje was ik het echt beu om elke dag in de file te staan. In die tijd was ik helemaal gek op elfjes, ik had een hele collectie unieke beeldjes en boetseerde er ook zelf veel. Maar van elfen alleen kan je natuurlijk niet leven, dus besloot ik een algemene hobbywinkel op te starten waar je ook zo'n beeldjes kon vinden. Ik vertrok echt met lege handen, ik had geen klanten en amper spaargeld. Geen enkele bank zag het zitten om mij een lening te geven. 'Een hobbywinkel brengt toch niets op', zeiden ze. Uiteindelijk heb ik toch mijn job opgegeven, heb ik een snelcursus bedrijfsbeheer gevolgd en ben ik een zaak gestart met amper 1 miljoen Belgischefrank. 

De doorbraak kwam er toen tv-programma Afrit 9 een stukje over haar draaide omdat ze zo'n elfenfan is. Ze gaat trouwens nog steeds naar de beurs ElfFantasy Fair in Utrecht waar alle liefhebbers verkleed rondlopen. 'Er zijn toveraars en feeën, allemaal in prachtige kostuums. Je loopt er echt rond in een magische wereld', zegt Un-Roen. 'Je leert er ook heel boeiende mensen kennen. Zo ben ik nu bevriend met Donato, de man die de boekcover van Lord of the Rings ontwierp.' Na de tv-uitzending kwamen mensen van het hele land naar haar winkel om elfenbeeldjes te kopen. 'Zij brachten weer nieuwe klanten mee enzo ging de bal aan het rollen. Ik weet nog heel goed hoe ik met knikkende knieën uit al die bankgebouwen kwam. Ik ben nu heel trots als ik door mijn winkel loop. Het blijft van dag tot dag leven, maar ik doe het wel ongelooflijk graag.'

Toen ze met de winkel begon, stond er eerst maar een klein rekje met kralen. Die waren zo populair dat ze besloot de sectie uit te breiden. Nu liggen er duizenden soorten in de rekken van haar Elfenatelier. Un-Roen begrijpt maar alte goed waarom de parels zo populair zijn. Een eigen juweel is iets om trots op te zijn. Het is heerlijk als mensen vragen waar je dat prachtige stuk gekocht hebt, en als je dan kan vertellen dat je het helemaal zelf ontworpen en gemaakt hebt.

Het is veel unieker dan een klaargemaakt exemplaar. En veel goedkoper, uiteraard. Voor 100 euro maak je gemakkelijk verschillende stukken. Ik geef lessen juwelen maken in België en de Verenigde Staten, gaf twee boeken uit over juwelenkunst en ontwerp soms juwelen voor de kijkboeken van Swarovski. Ik hoor dat de parels voor mijn toonjuwelen vaak meteen uitverkocht zijn. Dat maakt me wel fier', besluit ze.

Inmiddels werd Un-Roen Manarata, ook door Swarovski aangeduid als "Ambassador (for Create Your Style for SwarovskiElements)"; een bijkomend erebetoon vanwege Swarovski, aan haar adres, en dat van het Elfenatelier.